¿Qué es una lengua tonal? El ejemplo de los dowayos

“Podemos dividir la mayoría de las lenguas en dos grupos: las tonales y las no tonales. La lengua china, por ejemplo, pertenece al primer grupo, donde el tono tiene mucha importancia. Una sutil diferencia en el tono de ciertos sonidos puede cambiar radicalmente el significado, ésta es una de las razones por las cuales a un adulto que ya habla una lengua no tonal le es tan difícil aprender chino. Sin embargo en las lenguas no tonales el tono de la palabra hablada no afecta al significado.”

La cita -y un interesante estudio sobre la influencia de la genética en las lenguas tonales- es del blog NeoFronteras.

Y para ilustrar el asunto de las lenguas tonales, transcribo un fragmento del genial libro “El antropólogo inocente”, de Nigel Barley (pág 72).

“Los dowayos no tuvieron nunca conciencia de las dificultades que su idioma planteaba a un etnógrafo europeo. Se trataba de una lengua tonal, es decir que el tono en que se pronuncia una palabra altera su significado. Muchas lenguas africanas tienen dos tonos; los dowayos emplean cuatro. Distinguir un tono alto de uno bajo no entrañaba dificultad alguna, pero entre estos dos parecía que todo era posible.

Y el asunto se complicaba todavía más por el hecho de que los dowayos combinan tonos para fomar entonaciones específicas, y un tono puede muy bien verse afectado por los de las palabras contiguas. A esto hay que añadir los problemas dialectales. En algunas zonas juntan varios tonos, además de emplear un vocabularios y una sintaxis distina.

Puesto que lo importante es el tono relativo, al principio me resultaba dificil acostumbrarme a hablar primero con una mujer de voz aguda y luego con un hombre cuyos tonos altos están al mimso nivel que los bajos de la mujer.

Pero lo que más me deprimía…”

Tienen que leer el libro, rebosante del mejor humor inglés, es una obra de arte.

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Martín Enrique Fernández

MAF
En este espacio escribo sobre las personas que generan corrientes de pensamiento en algún campo en particular, sobre ideas y herramientas de comunicación interna y sobre el proceso de cambio cultural permanente en el que se encuentran las organizaciones. Las personas. Las ideas. Las organizaciones. En ese orden.

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Presido la consultora especializada en Cultura de HSE, Antropología Corporativa y Comunicación Interna, Whycomm S.A.
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